열등재(inferior good)

 열등재는 사람들의 수입이 증가할 때 수요가 감소하는 상품을 설명하는 경제적 용어입니다. 소득과 경제가 개선됨에 따라 소비자들이 보다 비싼 대용품을 구입하기 시작하며 인기가 떨어지는 품목을 지칭합니다.

핵심요약
  • 열등재(inferior goods)는 사람들의 소득이 증가할 때 수요가 감소하는 상품입니다.
  • 소득이 낮거나 경제가 위축될 때, 열등재는 더 비싼 상품에 대한 저렴한 대체품이 됩니다.
  • 열등재는 소득이 증가하면 수요가 증가하는 정상재(normal goods)와 상반된 개념입니다.

열등재에 대한 이해

경제학에서는 소득이 증가하거나 경기가 좋아지면 열등재에 대한 수요가 감소합니다. 소비자는 소득이 증가하는 경우 더 값비싼 대체품을 기꺼이 구입할 것입니다. 이러한 변화의 요인으로는 품질 변화나 소비자의 경제적 지위 변화가 있습니다. 

일반재와 반대로, 열등재는 실질 소득 증가에 따라 수요가 지속적으로 감소합니다. 따라서, 열등재의 주요 소비층은 일반적으로 사회경제적 지위가 낮은 사람들입니다

반대로 소득이 감소하거나 경기가 위축되면 열등재에 대한 수요가 증가합니다. 이 경우, 열등재가 더 비싼 재화에 대한 대체품이 됩니다.

열등재라는 용어가 꼭 품질이 열등한 상품을 지칭하는 것은 아님에 유의해야 합니다. 열등재는 품질보다는 경제성에 중점을 둔 용어입니다.

열등재의 예시예

열등재의 예는 많습니다. 우리 중 일부는 라면, 햄버거, 통조림 식품 및 냉동 저녁 식사를 포함하여 우리가 접하는 일상적인 열등재에 익숙할 수 있습니다. 사람들은 소득이 낮을 때 이러한 종류의 제품을 구매하는 경향이 있습니다. 그러나 수입이 증가하면 더 비싼 품목을 위해 이를 포기하는 경우가 많습니다.

커피는 또 다른 좋은 예입니다. 맥도날드 커피는 스타벅스 커피에 비해 열등재일 수 있습니다. 소비자의 소득이 감소하면 스타벅스 커피를 보다 저렴한 맥도날드 커피로 대체할 수 있습니다. 반면에 소비자의 소득이 증가하면 더 비싼 스타벅스 커피로 맥도날드 커피를 대체할 수 있습니다. 

열등재의 다른 예는 시리얼이나 땅콩 버터와 같은 이름 없는 식료품점 제품입니다. 소비자들은 소득이 낮을 때 더 저렴한 매장 브랜드 제품을 사용하고 소득이 증가하면 유명 브랜드 제품으로 전환할 수 있습니다. 식료품점 브랜드 제품은 열등재가 반드시 품질이 떨어지는 것은 아니라는 통찰력 있는 예를 제공합니다. 이러한 상품의 대부분은 더 비싼 유명 브랜드 상품과 동일한  생산 라인에서 나옵니다. 

또한 열등재의 예로 교통 수단을 들 수 있습니다. 사람들의 소득이 낮으면 대중교통을 이용합니다. 그러나 소득이 증가하면 버스를 중단하고 대신 차량을 구입할 수 있습니다.

열등재 및 소비자 행동(consumer behavior)

열등재에 대한 수요는 일반적으로 소비자 행동에 의해 결정됩니다. 일반적으로 열등재는 주로 소득이 낮거나 경기가 위축될 때 더욱 많이 소비됩니다. 하지만 항상 그런 것은 아닙니다. 일부 소비자는 소득이 상승해도 선택을 바꾸지 않고 열등재를 계속 구매할 수 있습니다.

고용주로부터 임금 인상을 받는 소비자를 생각해 봅시다. 소득이 증가했음에도 불구하고 스타벅스보다 맥도날드 커피를 더 선호하기 때문에, 계속해서 맥도날드 커피를 살 수도 있고, 더 비싼 유명 브랜드 제품보다 이름 없는 식료품을 찾을 수도 있습니다. 이 경우는 개인 취향의 문제일 뿐입니다.

열등재는 세계 각지에서  항상 같은 것은 아닙니다. 예를 들어, 패스트푸드와 같이 단순한 식품은 미국에서는 열등재로 간주될 수 있지만, 개발도상국에서는 정상재로 간주될 수 있습니다. 정상재는 사람들의 소득이 증가하기 시작할 때 수요가 증가하여 수요에 대한 상승 소득 탄력성(positive income elasticity of demand)을 제공하는 것입니다.

열등재와 기펜재(giffen goods)

기펜재(giffen goods)는 빵, 쌀, 감자와 같은 대체재(substitute)나 대안 물품이 준비되어 있지 않은 희귀한 열등재입니다. 전통적인 열등재와의 유일한 차이점은 소비자의 소득에 관계없이 가격이 상승하더라도 수요가 증가한다는 것입니다.

많은 기펜재는 특히 낮은 사회 경제적 계층의 사람들이 거주하는 지역에서 필수품으로 간주됩니다. 기펜재의 가격이 오르면, 소비자들은 그것들에 더 많은 돈을 쓸 수 밖에 없습니다. 따라서 쌀 가격이 계속 상승하더라도 쌀에 더 많은 돈을 쓸 수 밖에 없는 것입니다. 반면에 육류와 같은 제품들은 너무 비싸기 때문에 사치품이 됩니다.

열등재 vs. 정상재(normal goods) 및 사치품(luxury goods)

정상재는 열등재와 상반된 재화입니다. 소득이 증가하면, 정상재의 수요도 함께 증가합니다. 정상재는 필수재라고도 합니다. 예를 들어 유기농 바나나가 있습니다. 소비자의 소득이 낮으면 일반 바나나를 구입할 수 있습니다. 그러나 소득이 증가하고 매달 지출할 수 있는 몇 달러가 더 있다면 유기농 바나나를 구매할 수도 있습니다. 다른 예로는 의복, 물, 맥주, 술 등이 있습니다.

반면 사치품은 생활 필수품이 아닙니다. 이러한 재화는 욕망의 소비로 볼 수 있으며, 소비자의 소득이 증가해야 구매할 수 있습니다. 즉, 사치품을 구매할 수 있는 능력은 소비자의 소득이나 자산에 달려 있습니다. 사치품에는 청소 및 요리 서비스, 핸드백 및 수하물, 특정 자동차 및 명품 의류 등이 포함됩니다.

정의

열등재란, 정상재와 달리 소득 증가에 따라 수요가 감소하는 품목을 말합니다.

예시

A
정크푸드 같은 식품은 대표적인 열등재입니다. 하지만 동일 품목 내에서도 브랜드에 따라 열등재와 정상재가 나뉘기도 합니다. 예를 들어, 맥도날드 커피는 스타벅스 커피에 대하여 열등재가 될 수 있습니다.

B
극히 드물게, 가격이 상승해도 수요가 유지되거나 증가하는 상품이 존재합니다. 이를 기펜재라고 하며, 선택권이 거의 없는 빈곤층들의 소비에서 주로 나타납니다. 

C
수요에 대한 소비의 탄력성이 1보다 큰 경우, 사치재로 분류할 수 있습니다. 사치재에는 명품, 고급 자동차, 고급 식품 등이 포함됩니다.